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“La extinción es la desaparición de una especie de manera natural o debido a la actividad humana; una especie se considera extinta en el momento en el que muere el último individuo de la misma.”

Animal en Peligro de Extinción

Tigre del sur de China (Panthera tigris amoyensis)

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Tigres del sur de China; el cachorro es nacido en África

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Tigres del sur de China; el cachorro es nacido en África

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21/03/09

El tigre de Amoy, tigre de Xiamen o tigre del sur de China (Panthera tigris amoyensis) es, de todas las subespecies de tigre (Panthera tigris), la más amenazada de todas actualmente, encontrandose en peligro crítico de extinción (posiblemente extinta en estado salvaje). De hecho, según las pruebas lo más seguro es que ya esté extinguido en estado salvaje, aunque hay una pequeña posibilidad que de momento no se descarta de que queden ejemplares en libertad. Aun así, la baja densidad de presas, la degradación generalizada del hábitat, la fragmentación del mismo y otras presiones humanas hacen casi imposible su permanencia en las zonas donde dicen haber visto a estos tigres.

Actualmente parece ser que solo sobreviven 68 de estos majestuosos tigres en cautividad, descendientes de los últimos 6 tigres de Amoy que quedaban, de los ejemplares cautivos, pocos se encuentran fuera de China.

La extinción de este tigre significaría que 4 de 9 subespecies de tigres estarían extintas.


HÁBITAT Y ÁREA DE DISTRIBUCIÓN

Originariamente se distribuía por los bosques húmedos y praderas del cuadrante sureste de China, donde se extinguió en 1994.

Actualmente sobreviven 68 tigres en cautividad.


AMENAZAS

Desde 1959 hasta 1977 se le consideraba una peste que había que erradicar, por lo que comenzó una matanza apoyada por el gobierno de Mao Zedong. Tras el fin de este casi exterminio, y con las cifras de tigres ya muy escasas, la continuación de la caza y la destrucción del hábitat siguieron afectando muy perjudicialmente a la especie.

Hoy en día, el que todos los ejemplares actuales desciendan de tan solo 6 ejemplares implica una escasísima diversidad genética como para que una población de felinos pueda recuperarse, por lo que es probable que esta subespecie acabe extinguiéndose a corto o medio plazo. Algunos de los problemas que conlleva esta escasa variabilidad es, por ejemplo, la mayor debilidad frente a enfermedades. Además tienen poco éxito de cría, y pocos de ellos parecen ser tigres del sur de China puros, ya que hay evidencias de mestizaje con otras subespecies.

Por si se llegara a extinguir, el zoo de Cantón ha empezado ya a preservar células de esta subespecie de tigre para evitar su definitiva desaparición.


CARACTERÍSTICAS

Curiosamente alberga una serie de características primitivas en comparación con el resto de subespecies de tigres, que lo asemejan al antepasado común que todas las subespecies actuales tuvieron a finales del Pleistoceno en el sur de Siberia.

Algunas de sus características identificativas son que se trata de un tigre de tamaño más bien pequeño, con un peso máximo de poco más de 170 kg en el caso de los machos y 112 en el de las hembras. Además su longitud promedio es de 2,45 m en los machos de la cabeza a la cola y de 2,30 en el caso de las hembras.

Su pelaje es anaranjado vivo, con menos zonas blancas que otras subespecies y rayas negras más escasas y separadas entre sí. De esta especie parece ser que antes existía en la provincia de Fujian una variante que en lugar del pelaje anaranjado de fondo lo tenía de color gris - azulado. Este raro carácter, probablemente recesivo, fue observado por última vez en 1918.

Miden una media de 20 años

Como consecuencia de que los pocos ejemplares que quedan están en cautividad, poco se sabe de estos tigres y de su ecología, sobretodo acerca de sus hábitos de comportamiento y presas.

Sí se saben que sus presas en la naturaleza son principalmente ciervos, antílopes, jabalíes, cerdos salvajes y otros ungulados nativos de la región. Tienen una velocidad promedio al correr de 36 m /h, siendo más rápido que la mayoría de sus presas, aunque no puede mantener esta velocidad durante mucho tiempo.Estos grandes felinos matan a sus presas agarrandolas por la nuca o asfixiandolas mordiendoles en la garganta cuando son presas más grandes.Parece ser que cuando eran abundantes se registraron ataques a personas.

La madurez sexual la alcanzan a los 4 años de edad aproximadamente, y pueden reproducirse en cualquier época del año, aunque suelen hacerlo en invierno o primavera. Su periodo de gestación dura entre 100 y 119 días teniendo entre 2 y 3 crías normalmente. Los cachorros son ciegos e indefensos al nacer, y abren los ojos al décimo día. Son amamantados durante 5 o 6 meses, aunque permanecerán junto a la madre mientras les enseña a cazar. Las crías permanecen con su madre durante el siguiente año y medio o dos años hasta que se independicen.

Además son animales solitarios como todos los tigres, excepto en la época de apareamiento.


POBLACIÓN

Parece ser que la población del tigre del sur de China en 1959 alcanzaba los 4.000 ejemplares, repartidos por toda el área comprendida entre la provincia de Hebei y el área cercana a la península de Hong Kong. Aunque actualmente esa población se considera amenazada, en aquel entonces se consideraba una plaga que había que erradicar, por lo que el gobierno de Mao Zedong comenzó una campaña de exterminio a gran escala. Como resultado en tan solo 17 años la población de estos tigres se redujo a sólo 200 animales, por lo que se revocó su condición de ´peste´ en 1977

Algo más tarde, en 1981, fue clasificada como subespecie en Peligro de Extinción por el convenio CITES y en 1988 el gobierno chino la incluyó en su lista de animales protegidos. Otras amenazas que contribuyeron a seguir mermando a la especie fueron además de la continuación de la caza, la destrucción de su hábitat.

Llegó al punto de que en 1987 sólo se encontraban evidencias de esta subespecie en libertad en la cordillera de Guandong, en los límites entre las provincias de Hunan y Jiangxi. El último tigre del sur de China que murió tiroteado por humanos lo hizo en esta zona en 1994. Un año después, el Ministerio de Bosques chino daba una posible cifra de 20 individuos viviendo en la zona, aunque no se habían logrado avistamientos fiables.

Actualmente todos los ejemplares en cautividad descienden de seis animales capturados en la década de los 80.

Aunque en los últimos años han aparecido personas que han dicho ver tigres, no se han llegado a confirmar, aunque en una ocasión, según la agencia estatal Xinhua, varios campesinos de la céntrica provincia de Shaanxi avistaron un tigre de más de dos metros y un equipo de 30 zoólogos de la Universidad China del Noroeste liderados por el profesor Liu Shifeng rastrearon los bosques de los distritos de Zhenping y Pingli asegurando haber hallado vestigios de estos animales; dijeron haber visto huellas, haber oido rugidos y haber hablado con campesinos que afirmaban haberlos vistos. También aparecieron unas fotos e incluso se llegó a grabar un video, pero todos estos datos resultaron ser montajes, por lo que eran falsos.
En todo caso, con su redescubrimiento en libertad volvería a la triste lista negra de los 10 animales con más riesgo de desaparecer del planeta y se colocaría en primera posición entre los felinos mas amenazados adelantando incluso al lince ibérico.


MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

Las iniciativas de conservación en China, parece ser que nunca tuvieron mucho apoyo estatal, lejos del abundante financiamiento y reservas naturales destinados a otra especie de mamífero típico del país, el oso panda. Esto ha sido debido en parte a la temida reputación del tigre y su necesidad de un amplio territorio, que han hecho de la reintroducción de la especie un gran desafío para el densamente poblado sur de China.

Además, aunque en 1988 China lo incluyó en su lista de animales protegidos, parece ser que no cuenta aún con expertos que puedan preparar a los tigres cautivos para su reintroducción en su medio natural. Por ello, la Administración Forestal del Estado (SFA) está apoyando dos programas paralelos:

En el primero en colaboración con organizaciones británicas y sudafricanas como Save Chinàs Tigers y Chinese Tigers South Africa firmaron un ambicioso acuerdo en 2002 para enviar unos diez ejemplares que se tenían en cautividad a un recinto especial en Sudáfrica para recibir entrenamiento con el fin de que allí aprendiesen lo necesario para sobrevivir en un entorno salvaje: especialmente a cazar y prepararlos así para una reintroducción. Este programa se denomina regreso a la naturaleza del tigre chino, y su objetivo era reintroducirlos en su medio natural en 2008. A mediados de 2008 ya existía una zona marcada un área en el condado de Zixi, en la provincia de Jiangxi.
Lo que ha provocado preocupación entre la comunidad internacional ha sido el uso de una metodología poco ortodoxa por el hecho de que fueron enviados a reservas privadas en Sudáfrica, lugar de donde los tigres no son nativos, para que aprendieran aquí a cazar presas silvestres. Independientemente de cómo se eduquen, otro gran problema es el de la falta de diversidad genética de la pequeña población en cautividad, la falta de un hábitat adecuado y de presas silvestres en China, y el pequeño tamaño de las zonas donde se tiene pensada pa reintroducción.

Otro proyecto que se está llevando a cabo es el desarrollado en cooperación con la Consejería del Tigre del Sur de China (SCTAO), en un esfuerzo a largo plazo para recuperar las poblaciones silvestres de tigres del sur de China y aumentar las zonas donde deberá vivir el tigre, ya que las elegidas son demasiado pequeñas. como ya se ha mencionado. En 2006 se firmó entre la SFA y SCTAO un acuerdo para respaldar estos esfuerzos.
También se están llevando a cabo estudios sobre el terreno para identificar áreas adecuadas de reintroducción.

En mayo de 2006, la superestrella internacional Jackie Chan se convirtió en el nuevo rostro de la campaña para salvar a los tigres del sur de China, que pretende crear mayor conciencia de la grave situación por la que atraviesa esta subespecie.


TAXONOMÍA

Reino: ANIMALIA

Filo: CHORDATA

Clase: MAMMALIA

Orden: CARNIVORA

Familia: FELIDAE

Nombre científico del tigre de Amoy: Panthera tigris ssp. amoyensis

Autor de la especie: (Hilzheimer, 1905)

Nombre común: Inglés: South China Tiger

Fuente: IUCN; Wikipedia; Geocities por Mª Carmen Soria (Licenciada en Ciencias Ambientales)

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