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“La extinción es la desaparición de una especie de manera natural o debido a la actividad humana; una especie se considera extinta en el momento en el que muere el último individuo de la misma.”

Animal en Peligro de Extinción

Zorro isleño o zorro gris de las islas (Urocyon littoralis)

clasificacion de especie en extincion

Zorros grises de las islas

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Zorros grises de las islas

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17/12/2013

El zorro isleño o zorro gris de las islas (Urocyon littoralis) ya no está catalogado en peligro crítico por la IUCN. Afortunadamente ha pasado a estar ´cerca de la amenaza´, lo que significa que no hay que bajar la guardia pero que ya no está amenazado. Esto es así desde la última revisión en julio del 2013.

Se está recuperando debido los éxitos en las fuertes acciones para la cría tanto en libertad como en cautividad, a la recolocación de las águilas introducidas, y al control de las enfermedades foráneas. Ha pasado de menos de 1500 ejemplares a más de 4000, y la supervivencia de la población anual es del 85 %.


HISTORIA

En el 2004 se le catalogó como en peligro crítico debido a que en la última década habían estado muriendo a un ritmo alarmante, ya que la población había sufrido un descenso de más del 80 % en los últimos años principalmente causado por la depredación por parte de las águilas reales y la introducción de perros con sus enfermedades.

Desde 2004, las cuatro subespecies más amenazadas han estado protegidas y se han puesto en marcha planes de conservación de su hábitat y de cría en cautividad.

Las diferencias genotípicas y fenotípicas hacen que haya una subespecie por isla, algunas de ellas con más vertebras caudales que otras:

Santa Rosa Island Fox (Urocyon littoralis santarosae) : Isla de Santa Rosa
Santa Cruz Island Fox (Urocyon littoralis santacruzae) : Isla de Santa Cruz
San Nicolas Island Fox (Urocyon littoralis dickeyi) : Isla de San Nicolás
Santa Catalina Island Fox (Urocyon littoralis catalinae) : Isla de Santa Catalina
San Clemente Island Fox (Urocyon littoralis clementae) : Isla de San Clemente
San Miguel Island Fox (Urocyon littoralis littoralis) : Isla San Miguel

REVISIÓN

Pasaron de haber de 6000 a 1500 zorros en 2002. Sin embargo, tras ser declarado en peligro crítico se tomaron medidas más severas de protección y en el 2011 ya había unos 5500 ejemplares, de ellos más de 4000 adultos.

En San miguel, Santa Cruz, Santa Rosa y Santa Catalina pasaron de tener menos del 90 % de la población de 1995 al 2000. Llegaron hasta el punto de que en el 2000 en San Miguel y Santa Rosa no había más de 15 zorros, todos en cautividad.

En Santa Cruz en el 2001 había 50 zorros, 10 de ellos en cautividad.

A comienzos de 2003 los ejemplares cautivos para cría de las tres islas del norte, San Miguel, Santa Cruz y Santa Rosa fueron devueltos a la libertad. En el 2008 todos los animales cautivos fueron liberados y sus poblaciones crecieron exponencialmente. Para el 2011 las poblaciones de zorros salvajes eran las siguientes:

- San Miguel tenía 580 zorros, de ellos 400 adultos.
- Santa Rosa tenía 450 zorros, 280 de ellos adultos.
- Santa Cruz tenía 1200 zorros, 880 adultos.
- Santa Catalina tenía 1500 zorros.
- San Clemente pasó de 250 adultos en 2001 a 1100 en 2011, de ellos 700 adultos.
- San Nicolás: a diferencia del resto de islas se ha mantenido relativamente estale en los últimos 10 años. Tiene entre 500 y 800 ejemplares.

CARACTERÍSTICAS

Pertenece a la familia de los cánidos como los lobos, coyotes y perros, siendo sus parientes más cercanos los zorros grises del continente. Es el zorro de menor tamaño de América del Norte y uno de los más pequeños del mundo, pues rivaliza por este título con el fenec (Fennecus zerda) de África.

Se parece al zorro gris del que proviene aunque los isleños son de la mitad de tamaño o de un tercio del tamaño de los zorros grises comunes. Los machos miden entre 625 y 716 y las hembras entre 590 y 787 mm. La altura hasta los hombros ronda los 12 o 15 cm. Los machos pesan entre 1.6 y 2.5 Kg y las hembras entre 1.5 y 2.3 Kg. El tamaño medio de los zorros isleños es el de un gato doméstico.

Los zorros de las islas se diferencian principalmente por el tamaño, siendo los más grandes los de la isla Santa Catalina y los más pequeños los de la isla de Santa Cruz.

Son más pequeños por selección natural, ya que aquí escasean los alimentos, el agua y el territorio y si fueran más grandes les constaría conseguir el alimento necesario para sobrevivir.

Tiene el dorso gris plateado, surcado por una banda negra en su parte superior que va desde la cabeza a la cola. Los costados y patas son rojizos y el vientre y parte inferior de la cara blancos. Presenta bigotes negros largos en el hocico, que es afilado y agudo. Las orejas son grandes y, como en el zorro gris, se aprecian dos líneas negras que parten de los ojos y se dirigen hacia atrás. El pelaje es más largo en la cola que en el resto del cuerpo. Las crías recién nacidas son oscuras y de pelo largo. Los zorros jóvenes son más pálidos y tienen un espeso pelaje; además sus oídos son de color más oscuro en comparación a los adultos.

Utilizan expresiones faciales y corporales para comunicarse, así como sonidos y gruñidos. El territorio lo marcan con orina en puntos de los límites del territorio, y con heces en los senderos.

Son dóciles, juguetones y cariñosos, y puede tolerar a las personas siendo curioso con ellos.

El promedio de vida está entre 4 y 6 años, aunque pueden vivir mucho más.

Son activos durante el día aunque prefieren moverse y cazar a primeras horas de la mañana o del anochecer.

Son omnívoros y también pueden comer basura de las personas. Se alimentan de frutas y fresas salvajes y de ratones, insectos y ocasionalmente aves y lagartos.

Son solitarios excepto en la época de cría, criando una vez al año entre enero y abril. La hembra tras un periodo de gestación de entre 50 y 63 días da a luz 2 o 3 cachorros. Las crías nacen en madrigueras bajo el suelo, en huecos de los árboles, en montones de rocas, escondidos en arbustos o en cuevas. Realmente no construyen las madrigueras, sino que ocupan huecos. Los cachorros nacen ciegos y desamparados con el pelaje corto y castaño oscuro.

Durante las primeras 7 o 9 semanas los cuidan las madres en las madrigueras; para entonces ya salen a los alrededores entre mayo y junio. Permanecen con sus padres hasta el mes de septiembre. A los 10 meses alcanzan la madurez sexual y a partir del año de edad pueden criar.

Tienen pocos depredadores, solo águilas reales prácticamente; esto es lo que permite que estos zorros no sean muy asustadizos y que sean más activos durante el día.




Seguramente pudieron acceder a las islas hace entre 16000 y 18000 años atrás, en la última glaciación, ya que gran parte del agua del océano se convirtió en hielo y el nivel de los mares bajó. Esto provocó que el canal de Santa Bárbara frente a las costas del sur de California en América del Norte fuera lo suficientemente estrecho como para que lo cruzaran los animales. Así pasaron los zorros grises y quedaron aislados. Unos 6000 años más tarde llegaron las personas e introdujeron al zorro en otras islas.

Hoy en día se encuentran en seis de las Islas Santa Bárbara, un pequeño archipiélago situado frente a las costas de California. Estas islas son Santa Catalina, San Clemente, San Nicolás, San Miguel, Santa Cruz, y Santa Rosa.

Estas islas tienen un clima caliente y seco en verano y frío y húmedo en invierno.

El uso de una gran cantidad de hábitats es un indicador de plasticidad ecológica. Habitan desde valles y praderas a zonas costeras y de matorrales, dunas, zonas costeras de bosques de robles y pinos y marismas. En todos estos ambientes hay zorros, aunque en las zonas donde existe más marcadamente la depredación por parte de las águilas, es más normal encontrarlos en zonas densamente vegetadas.


AMENAZAS

La población del zorro isleño descendió fuertemente durante la década de los 90 a causa de varias amenazas.

Mientras que las tres islas del norte tenía poblaciones en inminente peligro de extinción, la isla de San Nicolás albergaba una de las mejores poblaciones.

Enfermedades: Al habitar una isla tienen poca variabilidad genética y además no tienen defensas ante las enfermedades de animales introducidos como perros. Se estima que el 90% de la población de zorros en Santa Catalina murió en 1998 víctima de las patologías transmitidas por las pulgas y otros parásitos procedentes de perros o mapaches (Procyon lotor) infectados.

Depredación: Al ponerse radiocollares a algunos zorros se comprobó que la mayoría de las muertes se debían a la depredación continua por parte de las águilas reales. El declive de las águilas de cabeza blanca o águilas calvas (Haliaeetus leucocephalus) se debió a la disminución de sus presas, peces que murieron a causa del uso de DDT a partir de la década de los 50.
Tras la desaparición del águila calva, las águilas reales sin competencia alguna se asentaron en torno a 1995; la llegada a la isla de San Miguel coincidió con el primer descenso de zorros importante. Antes había 450 zorros y pasó a haber 40. En 1999 las águilas llegaron a la isla de Santa Cruz y la población de zorros se redujo de 2000 zorros en 1994 a 60. En estas islas la población se redujo en más de un 90 % entre 1995 y el 2000. Descensos similares se produjeron en Santa Rosa y Santa Catalina. En Santa Cruz la población pasó de 1312 zorros en 1993 a 133 zorros en 1999 y se instaló una zona de cría en cautividad en 2002.
Esto es un ejemplo de cómo un cambio puede afectar a muchas cosas; la desaparición de águila calva dio paso al águila real, que encontró en los zorros a una presa fácil.

Atropellos: También se han dado casos de zorros atropellados por automóviles.

Conservación: Ha habido conflictos en la gestión de los zorros y los alcaudones en la isla de San Clemente, donde los zorros se sacrificaban para proteger la nidificación de las aves, aunque desde hace unos años que se conservan en cautividad en vez de eutanasiarlos y posteriormente a la época de cría se vuelven a poner en libertad.

Baja población: Los zorros isleños tienen de manera natural una escasa población de 1500 ejemplares en la isla más grande y menos de 500 en San Miguel). Además tienen muy poca variabilidad genética, lo que reduce su habilidad para adaptarse a los cambios medioambientales en el futuro. La posible introducción de nuevas enfermedades desde el continente es una amenaza para todas las subespecies. Por lo tanto es una especie muy delicada que aunque mejore necesitará un control para poder sobrevivir.


INTRODUCCIÓN A LAS MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

En el 2004, cuatro de las seis subespecies fueron incluídas como en peligro en la U.S. Fish and Wildlife Service (USFWS). Las subespecies eran las de las islas de San miguel, Santa Rosa y Santa Cruz así como la de la isla de Santa Catalina. Las subespecies de San Nicolás y San Clemente no se catalogaron simplemente porque la USFWS no se solicitó estudiarlas para ver su amenaza. Por otro lado, todas las subespecies fueron anteriormente catalogadas como amenazadas por el estado de California. El USFWS ha desarrollado un proyecto de protección en 2012 para las cuatro subespecies catalogadas por ellos. El plan presenta criterios de protección basados en los riesgos de la población y sus amenazas.

Canal de islas del norte: El dramático descenso de las subespecies de San miguel, Santa Rosa y Santa cruz fue detectado durante los años 90. Los estudios demostraron que la primera causa de muerte fue la depredación por parte de las águilas. La ausencia de águila calva (Haliaeetus leucocephalus) que se alimentaba de otras presas dejó hueco a la colonización por parte del águila real o águila caudal (Aquila chrysaetos). Los zorros no estaban acostumbrados a depredadores diurnos como estas águilas, y además el cambio de vegetación por vegetación de menos cobertura dejaba menos zonas para esconderse.

Isla de Santa Catalina: Un virus canino parece que ha sido la mayor causa de mortalidad en esta isla. Principalmente afectó a la zona este de la isla, por lo que la población se separó de la del oeste. Parece ser que se trataba de la cepa del virus encontrada en los mapaches, por lo que el problema no provenía de perros y gatos sin vacunar.

El plan de recuperación incluye la eliminación de las amenazas de la depredación y la enfermedad, la gestión de las poblaciones y el establecimiento de seguimiento por monitoreo de ejemplares para controlar a la población.

Pero no todo ha comenzado aquí, ya que algunas de estas medidas ya estaban en marcha antes de este plan. Además se han estado reuniendo durante años expertos para ver la situación de los zorros, se ha realizado cría en cautividad hasta el 2008, se han tratado las enfermedades, se ha educado a la población…


MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

-No se incluyen en los Apéndices de la CITES.

-En el 2000 hubo una disminución del 95% de la población en las tres islas del norte en un lapso de sólo cuatro años. El Servicio de Parques Nacionales ha llegado a prohibir la entrada de perros y gatos en algunas islas bajo su protección.

-Cría en cautividad: en las cuatro islas principales. En la primavera de 2004 nacieron los dos primeros cachorros en la isla de Santa Rosa desde el 2000 que casi desaparecieron de la isla. Se le unieron 9 cachorros y 7 adultos criados en cautividad. La reintroducción fue exitosa debido a la alta supervivencia y al alto éxito reproductivo de los zorros. Las poblaciones salvajes crecieron rápidamente en San Miguel, Santa Cruz y Santa Catalina. En Santa Rosa costó un poco más por la depredación de las águilas.

-Desarrollo de vacunas: La vacuna fue suministrada a todos los zorros cautivos de las islas y después a parte de la población salvaje. La vacunación continuará sin fecha final de manera anual.

-Recolocación de las águilas reales: A finales de 2006 ya se habían trasladado 44 águilas, la mayoría de las islas de Santa Cruz. No volvieron a las islas. Conforme se sacaron de las islas incrementó el número de zorros.

- Acciones para la recuperación del ecosistema: Para equilibrar el ecosistema, había que mantener el equilibrio de los zorros y de las águilas reales que quedaran. Se sacaron a los ungulados introducidos en la isla que son presa de las águilas reales y se introdujo la autóctona águila calva para evitar la cría masiva de águilas reales, recuperando en parte el ecosistema inicial.

- Reintroducción de águila calva: Como hemos mencionado, un programa de restauración se encargó de introducir ejemplares jóvenes entre 2002 y 2006. En 2006 ya criaban en la isla y para el 2012 había más de 40 águilas en las islas del norte.

- Recolocación de los ungulados no nativos: Como se ha mencionado tanto jabalíes como otros ungulados se sacaron de la isla para no potenciar la existencia de águilas reales. Se introdujeron en la isla para ser cazados. También se sacaron alces y ciervos.

-Monitoreo: Se han realizado programas de monitoreo en las seis islas. Con ellos se controla la especie, su recuperación y las causas de su muerte entre otras cosas.

- Herramientas de recuperación: Los resultados de los monitoreos se han incorporado para crear unas herramientas de recuperación de la especie

-Planes de mitigación de las amenazas: Todo lo conseguido sobre la especie se ha utilizado para crear planes como los descritos para recuperar a la especie. Aproximadamente dos tercios de la Isla de Santa Cruz es propiedad de The Nature Conservancy (TNC), y se encarga de gestionarla. También hay acuerdos de cooperación y cogestión de recursos naturales entre varias islas. Las islas de San Clemente y San Nicolás son propiedad y están gestionados por la Armada de los EE.UU.


TAXONOMÍA

Reino: ANIMALIA

Filo: CHORDATA

Clase: MAMMALIA

Orden: CARNIVORA

Familia: CANIDAE

Nombre científico del zorro isleño: Urocyon littoralis

Autor de la especie: (Baird, 1857)

Nombre común:
Inglés: California Channel Island Fox, Channel Islands Fox, Island Fox, Island Gray Fox, Island Grey Fox

Fuente: IUCN; Blue Planet Biomes.org; Smithsonian Institution (National Museum of Natural History) por Mª Carmen Soria (Licenciada en Ciencias Ambientales)

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