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“La extinción es la desaparición de una especie de manera natural o debido a la actividad humana; una especie se considera extinta en el momento en el que muere el último individuo de la misma.”

Animal en Peligro de Extinción

Hipopótamo pigmeo (Choeropsis liberiensis)

clasificacion de especie en extincion

HIpopotamos pigmeos

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HIpopotamos pigmeos

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07/11/08

El hipopótamo pigmeo está en peligro de extinción, siendo el único que queda de su género ya que el hipopótamo pigmeo (Choeropsis madagascariensis) ya se extinguió.

Además cuenta con dos subespecies, Choeropsis liberiensis heslopi y Choeropsis liberiensis liberiensis de las que también se habla en este artículo.

La realidad de esta especie es que allá por los años 90 no contaban con más de 3000 ejemplares en todo el mundo. En este mismo año, en Sierra Leona se contaban de 80 a 100 individuos. Aunque si bien es cierto, el verdadero tamaño de la población es desconocida debido a la pérdida de hábitat en Guinea y la presión de caza (que aumenta conforme las zonas boscosas se hacen más accesibles), y se piensa que esta estima sea demasiado alta y que la disminución de la especie sea de un 20 % en 20 años.

Desde 1986 la IUCN la considera vulnerable, y en 2006 la evaluación lo declaró en peligro de extinción.


CARACTERÍSTICAS

Los hipopótamos pigmeos son uno de los mamíferos más tranquilos del planeta pero con una gran fortaleza, ya que esta especie rara y en peligro de extinción ha sobrevivido contra viento y marea ala deforestación del 90 % de la selva, a la caza y a dos largas y cruentas guerras en Liberia.

Es raro encontrarlos ya que son muy suyos y de hábitos nocturnos, por lo que no se conoce mucho de su ecología. El más detallado campo de estudio lo ha realizado Robinson (1970) y uno de los mejores estudios generales viene dado por Lang (1975).

Al ser nocturno tiene tendencia a pasar el día oculta en zonas de pantanos y ríos y en ocasiones en zonas hundidas en zonas estancadas de arroyos.

Prefiere las regiones densamente arboladas, aunque es dependiente del agua y suele estar vinculados a zonas de arroyos. También se les puede encontrar en zonas de riberas de ríos que se extienden entre las zonas de bosques de transición y la sabana al sur de Guinea. Sin embargo, por ser más fácil encontrarlo en estas zonas, seguramente ha sido cazado de la mayor parte de estas zonas.

Al igual que sus parientes más grandes, al defecar menean la cola para expandir el olor y de esa manera marcar el territorio.

El hipopotamo pigmeo mide en promedio de 175 centimetros a 2 metros de longitud y miden de 75 a 83 cm de altura.

El hipopótamo pigmeo llega a pesar desde 160 hasta 270 Kg. tan solo, tal vez 300.

En cautiverio, los hipopótamos pigmeos alcanzan su madurez sexual a los 4 ó 5 años de edad, y tienen una expectativa de vida de 35 años.

Al igual que sus parientes más grandes, estos hipopótamos tienen pliegues en las articulaciones donde les pican los insectos. Para evitarlo se da baños de barro, sumergiéndose casi totalmente en los pantanos y permaneciendo quietos hasta que el barro se seca. Una vez cubierta la piel con esa capa seca, los insectos no los molestan y pueden pasar largos ratos fuera del agua sin problema. Además, hay pájaros que se les suben al lomo y lo liberan de los bichos molestos. Cuando el hipopótamo corre, los pájaros continúan arriba de él sin ningún problema.

Su piel es de color grisácea a marrón, con un sombreado gris crema en la parte inferior del cuerpo. Su piel es similar a la del hipopótamo común (Hippopotamus amphibius), con una piel de varios centímetros de grosor. Al igual que los otros hipopótamos, tienen el sudor inusual que les da un cierto tinte rosado, descrito a veces como ´sudor de sangre´, y que no es más que una secreción alcalina de propiedades antisépticas.

Su piel se seca rápidamente y se le forman grietas aunque no necesita el agua tanto como sus parientes. Sus huesos son proporcionalmente más delgados, y su columna no es paralela al suelo, sino que es ligermante más elevada en su parte delantera, posiblemente como una adaptación a pasar por la densa vegetación. Proporcionalmente también tienen las patas y el cuello más largos y la cabeza más pequeña. Sus fosas nasales son menos pronunciadas ya que pasan menos tiempo en el agua. Como siguen necesitando el agua, sus orejas y nariz están fuertemente musculadas con válvulas que se cierran cuando se sumergen bajo en agua. Tienen los pies más anchos que los comunes y la dentadura bastante desarrollada.

Su comportamiento no es en nada similar al de los comunes, se parece más al de los tapires, seguramente por convergencia evolutiva (es decir, sin tener nada que ver la evolución les ha llevado a parecerse en su comportamiento). Mientras que el común es gregario, el pigmeo suele vivir solo o en pequeños grupos. Su territorio suele medir 1,85 km2, y el de las hembras suele medir de 0,4 a 0,6 km2.

Esta especie es exclusivamente vegetariana, alimentándose de hojas y raíces de plantas, incluyendo plantas semiacuáticas , así como de frutas caídas de las plantas. Su estómago tiene cuatro cavidades para poder digerir bien las plantas, que contienen mucha fibra, la cual no puede ser digerida naturalmente por los animales si no es con ayuda de bacterias especializadas. Se suelen alimentar unas 6 horas al día.

No se sabe hasta qué punto estos hipopótamos se mueven mucho en la naturaleza, o si prefieren mantener bien definido su territorio; lo que está claro es que el que marquen el territorio con sus heces implica una cierta defensa territorial contra las incursiones de otros miembros de su especie. En la época de lluvias (mayo a septiembre) los cazadores dicen que se dispersan más por la zona.

Los efectos de los depredadores naturales sobre la especie no son bien conocidos, aunque sí se sabe que su principal depredador es el leopardo.

La madurez sexual se alcanza a los cuatro o cinco años de edad. En cautividad se sabe que el periodo de gestación es dee 188 días, y que nace una cría de unos 5,7 kg. Es raro que tengan dos crías (una vez de cada 200). Los jóvenes suelen nacer en tierra, aunque pueden nadar desde el primer momento, y no hay constancia de que construyan madrigueras en cautividad por lo menos. Según un estudio en 800 nacimientos en cautividad, pueden criar en cualquier momento del año.


HÁBITAT Y ÁREA GEOGRÁFICA

Este hipopótamo al que muchos de nosotros no está acostumbrado por su pequeño tamaño y que recuerda a una cría del hipopótamo común, es endémico de los bosques y pantanos del oeste de África.


H. l. liberiensis

Está presente en cuatro países africanos mencionados en orden ascendente de abundancia: Sierra Leona, Guinea, Costa de Marfil y Liberia. La distribución en el pasado no es muy diferente a la que se encuentra hoy en día, aunque las poblaciones están mucho más fragmentadas y son mucho más débiles, por lo que han desaparecido de algunas zonas.

Actualmente se le encuentra principalmente en el centro y sudeste de Liberia, incluyendo la mayor parte de la distribución, seguido de las zonas circundantes al país. Aun así la cantidad no se sabe bien. Durante un tiempo incluso se temío por su presencia actual en este país, aunque tras colocar la Sociedad Zoológica de Londres (ZSL) tres cámaras en el Parque Nacional Sapo, solo tuvieron que pasar tres días para que fueran captados en imágenes. Las dos largas guerras civil en Liberia, donde los grupos desplazados, rebeldes y niños soldados se alimentaban de cualquier animal, acabaron con la gran mayoría de animales tanto domésticos como silvestres, y por ello se llegó a pensar que el hIpopótamos había sido víctima de la guerra.

Sierra Leona tiene poblaciones permanentes de hipopótamo pigmeo en la reserva Gola Forest bordeando a Liberia, en la isla Tiwai y en las montañas de Loma.

Las poblaciones de las que se tiene constancia en Sierra lLeona a finales de los 60 seguramente se han extinguido, dejando a la reserva como el último refugio del país.

La República de Guinea tiene poblaciones fragmentadas que llegan a Liberia y en la Reserva de Ziama, en Guinea. Otras zonas donde antes vivía ahora se han convertido en zonas de cultivo. En 1994 en la reserva habían de 32 a 96 hipopótamos.

En la Costa de Marfil se ha perdido gran parte del bosque existente y además se ha degradado en la región Fresco, que linda con Liberia. Las poblaciones están en el Parque Nacional de Tai y puede que estén en otra reserva de la zona al norte del Parque de Tai, en la Reserva Natural Integral del Monte Nimba, en la Reserva Natural N´Zo, y en algunas zonas más aisladas las unas de las otras.


H. l. heslopi

A esta otra subespecie se le ubicana solo desde el este del Delta en Nigeria a las inmediaciones del Río Cross en Nigeria. Esta subespecie, que debería ser muy pequeña en número, fue identificada en 1945 sobre la base de las características morfológicas de los cráneos recogidos en Nigeria a finales de los 30. Realmente se piensa que podría estar extinto, pero Oates (1993) anunció que residentes de la zona informaban de que conocían a estos hipopótamos.


AMENAZAS

Tristemente, la distribución de esta especie ha cambiado drásticamente en los últimos 100 años, aunque de manera más acusada en los últimos 30.

Se ha registrado que las zonas boscosas dentro de su rango de distribución han sido convertidas en zonas de cultivos y modificadas de manera constante en todo este tiempo. El desarrollo de las actividades humanas sin restricciones ha causado el retiro del hipopótamo pigmeo en las zonas boscosas, que son cada vez menos y más fragmentadas. En Liberia tan solo queda el 10 % de la selva.

Aunque el hipopótamo es poco probable que sea un objetivo principal para los cazadores de subsistencia (es decir, para las poblaciones locales para ayudarse a sobrevivir), sí que los cazan si surge la oportunidad para alimentarse de su carne.

La frontera entre Guinea y Liberia también ha estado bajo presión debido al incremento de asentamientos de refugiados de la guerra, que no tienen más remedio que estar ahí.

Aunque el grado de protección de este hipopótamo en Guinea, Costa de Marfil y Sierra Leona fue descrito como completo, el nivel de ejecución de estas medidas es desconocido. En Costa de Marfilse ha visto que la ejecución está limitada debido a la falta de recursos y a los disturbios civiles. A lo largo de la frontera entre Costa de Marfil y Liberia, la caza furtiva y la intensa tala están vinculados por el más fácil acceso al interior del bosque.

En Liberia, donde se ìensa que residen la mayoría de hipopótamos, la protección legal está descrita como incompleta, con una baja ejecución de las medidas. Su protección ha sido sin embargo más efectiva en el Parque Nacional Sapo. Reciente información oficial sugiere que la protección legal actual ha sido suspendida en muchos sitios y que estos pequeños hipopótamos están siendo cazados sin restricción alguna por su carne.

En el sur- centro de este país, donde se cree que están las mayores poblaciones en base a la cantidad de terreno como se vió en 1998, está siendo ampliamente talada y modificada. En 1999, al menos 190 millones de metros cúbicos de madera han sido exportados desde Liberia, según información de la IUCN.

El punto al que ha llegado la deforestación en este país ya ha alarmado al gobierno; en Abril de 2000, el Ministro de Agricultura de Liberia, Roland Massaquoi, viendo la manera de actuación de las industrias madereras, declaró que era evidente que la mayoría de los países de las selvas tropicales se deforestaran ya que ni siquiera tenían ningún tipo de reforestación. La alarmante tasa de deforestación ha sido confirmada por Amigos de Liberia (FOL), por la Sociedad de Renovación de la Conservación de la Naturaleza en Liberia, y por investigadores independientes.

El problema se agrava debido a que el hipopótamo pigmeo es extremadamente sensible a la pérdida de hábitat. Las amenazas mencionadas por lo tanto (deforestación por tala y asentamientos humanos, la caza y los conflistos regionales) continúan amenazando los pocos individuos que quedan.


MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

La especie está incluída en el Apéndice II de CITES.

Además está protegido en todos los países de su distribución. En Liberia está protegido bajo principalmente en el Parque Nacional Sapo. 509 m2 continuos de vegetación son los que conforman este parque, creado en 1983. Otra zona destacable es el Parque Nacional Tai, al oeste de Costa de Marfil, aunque ahora es objeto de caza furtiva, de la invasión de la agricultura y de las minas de oro.

Con respecto a la cría en cautividad, también se han tomado medidas; a finales de 2004, se habían contado 303 animales, 290 de los cuales han nacido en cautividad, a partir de una cantidad original de 70 cautivos, repartidos en 135 zoos. Estos hipopótamos crían bien en cautividad, lo que se demuestra viendo que desde 1970 la población ha superado en el doble a la población original.

Aunque el futuro de la especie en cautividad parece asegurado, las condiciones bajo las cuales viven hay que considerarlas, ya que la mayoría vive en parejas permanentemente en una piscina con agua, y esto no son buenas condiciones de vida para ningún animal. Además, evidencias de las poblaciones salvajes demuestran que no pasan tanto tiempo en el agua como el hipopótamo común, por lo que es un error tenerlo en estas condiciones.

Además sería interesante estudiar en mayor profundidad su estado emocional en cautividad, ya que la mayoría de muertes se deben a los ataques de compañeros, al abandono por parte de la madre y a las lesiones inflingidas por la madre, posiblemente debido al estrés de su cautiverio. Una mayora atención a su forma de vida en la naturaleza podría ayudar a disminuir estas muertes, y a proporcionarles una vida más digna.

Los objetivos principales para conservarlos son los siguientes:

1. Asegurar como prioridad, que la especie puede continuar sobreviviendo en Liberia in reducción o fragmentación de su área de distribución.

2. Establecer de manera más precisa la distribución y la cantidad de ejemplares en todo su rango, pero principalmente en Liberia, donde está el grueso de la población.

3. Identificar las regiones seguras donde las medidas de conservación pueden estar aseguradas.

4. Establecer si la población aislada de Nigeria existe o ya no, para desarrollar planes para su futura protección.

Proyectos prioritarios:

1. Establecer un método fiable para evaluar los tamaños de diversas poblaciones. El caso es que estos animales tan esquivos son difíciles de contar con exactitud y por lo tanto se debe prestar atención al desarrollo de técnicas de conteo indirectas que proporcionen índices de densidad, como se ha hecho con otros animales.

2. Identificar y dar especial protección a las áreas que contengan adecuadas poblaciones y donde aparezca libre de amenazas. Esto no significa necesariamente que estas zonas se convirtieran en parques nacionales, ya que sería muy dificultoso. En cualquier caso, incluso todas las pobalciones estén en zonas protegidas actualmente.

3. Monitorear a la especie en las áreas protegidas usando técnicas para obtener censos.

Identificar amenazas potenciales en cada áreay tomar medidas para eliminarlas.

Hacer expediciones en Nigeria para encontrar evidencias de que la espeice existe aún. Si se demuestra que están, se deberían de realizar esfuerzos para desarrollar estrategias de protección de la especie en el futuro, y se debería determinar si realemente es una subespecie; también se debería determinar su verdadero estatus, es decir, la cantidad de ejemplares que quedan y su grado de amenaza.

6. Coordinar la cría en cautividad, ayudándose de los programas informáticos para, por ejemplo, asegurar que máxima variabilidad genética.

7. Estudios del comportamiento para generar información al beneficio de su futuro, con una mayor incidencia de las poblaciones salvajesson necesarios.


PROPUESTAS TAXONÓMICAS

Al hipopótamo pigmeo también se le incluye en ocasiones en el género Hexaprotodon, denominándose entonces Hexaprotodon liberiensis; esto es así desde 1977, aunque en 2005 se le reubicó a su género actual. En el pasado se le denominó Hippopotamus minor . También hay don propuestas para su superfamilia, unos la incluyen en Anthracotheroidea y otros en Hippopotamoidea.

Ua especie muy cercana tiene que haber sido el poco estudiado hipopótamo pigmeno de Malasia malgache ( Hexaprotodon madagascariensis o Hippopotamus madagascariensis) , una de las tres recientes especies extintas de Madagascar.


TAXONOMÍA

Reino: ANIMALIA

Filo: CHORDATA

Clase: MAMMALIA

Orden: ARTIODACTYLA

Familia: HIPPOPOTAMIDAE

Nombre científico del hipopótamo pigmeo: Choeropsis liberiensis

Sinónimo: Hexaprotodon liberiensis

Autor de la especie: (Morton, 1849)

Nombre común:
Inglés: Pygmy Hippopotamus
Francés: Hippopotame Nain, Hippopotame Pygmée

Fuente: IUCN; Wikipedia; BBC; por Mª Carmen Soria (Licenciada en Ciencias Ambientales)

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